10 raisons d’aimer la vallée de la Loire en France cet été

Chaumont-sur-Loire

Eric Sander

Maintenant que l’Union européenne s’ouvre aux voyageurs vaccinés, il est temps de rattraper le temps perdu. Et si les villes animées rendent encore certains d’entre nous nerveux, les destinations rurales n’ont jamais été aussi attrayantes. (Et notez que les restrictions covid existent toujours, ce qui signifie que tout cela n’est peut-être pas ouvert pour le moment.) La vallée de la Loire, un site du patrimoine mondial de l’UNESCO dans le centre de la France, est l’un de ces endroits. Les principales activités sont la visite de vieux châteaux aérés et de magnifiques jardins modernes, la dégustation de vins au milieu des vignobles et, ici en France, de très bons plats.

Azay-le-Rideau

Châteaux de conte de fées Zoe Froidevaux

S’il y a une chose pour laquelle la vallée de la Loire est connue, ce sont les châteaux. Il y en a plus de 300, allant des fortifications de château datant du 10ème siècle aux somptueuses demeures royales qui ont connu leur apogée des siècles plus tard. Vous ne pouvez pas tous les voir. En fait, vous ne devriez vraiment pas prévoir d’en voir plus d’un par jour, mais les points forts incluent Chaumont-sur-Loire, autrefois la maison de Catherine de Médicis; la curiosité architecturale avec près de 300 cheminées (et des escaliers séparés mais entrelacés pour la femme et la maîtresse) qu’est Chambord; le plus récent Valençay, où le conseiller de Napoléon Talleyrand a célébré «l’art de la bonne table» à la française; le féminin Chenonceau; et Azay-le-Rideau, qui semble tout droit sorti d’un film de Disney.

Une cabane dans les arbres dans les Lodges de la Loire

Gracieuseté de l’hôtel Loire Valley Lodges

Ce nouvel hôtel a vu le jour lorsque le propriétaire a vu le «pouvoir de la nature et de l’isolement» lors du premier verrouillage de la France. Son projet combine la nature, l’art, la gastronomie, le vin et «l’art de vivre à la française» sur un terrain à la campagne près de la maison familiale de son mari. Sa propre résidence est devenue le bâtiment qui accueille la réception, le restaurant et le bar et un concept-shop. Autour de lui, 18 cabanes dans les arbres luxueuses et remplies d’art ont été construites sur les 300 acres de forêt qui l’entourent. Une collection d’œuvres d’art en plein air à grande échelle a été constituée autour de celles-ci.

Villandry

Jardins magnifiques de Zoe Froidevaux

Une fois que la noblesse a installé des maisons dans la fertile vallée de la Loire, les paysagistes n’ont pas tardé à mettre leur empreinte digitale sur le terrain. Beaucoup des meilleurs châteaux ont des jardins aussi fabuleux que les maisons elles-mêmes. Chaumount-sur-Loire accueille un prestigieux Festival International des Jardins, au cours duquel des créateurs de jardins stars s’approprient des parcelles. A Villandry, j’ai trouvé une nouvelle façon de penser l’amour. L’un des jardins élaborés et bien entretenus est dédié à ses quatre formes: l’amour tendre, l’amour passionné, l’amour inconstant et «le genre d’amour qui mène à un duel».

Chenonceau

D. Couineau Les Fleurs de Chenonceau

Chenonceau est connu sous le nom de Château des Dames car Diane de Poitiers, la maîtresse d’Henri II, y vécut avant sa mort. Puis sa veuve a repris le château pour elle. C’est peut-être pour cela que les jardins continuent d’être parmi les plus spectaculaires de la région. Nicholas Tolman, un Américain qui a trouvé sa vocation dans la conception de jardins à la française (et dont le travail a été inclus dans le festival de Chaumount-sur-Loire), a ressuscité les méthodes traditionnelles d’aménagement paysager du terrain. Et son collègue, Jean-François Boucher, construit sans cesse des bouquets extravagants qui font vivre les pièces du château. Historiquement, Coco Chanel était fan, et c’est peut-être pour cela que Chanel choisit d’organiser des événements ici (ou peut-être que ce sont les C imbriqués dans une partie de la décoration).

Chambord, vu du bateau-maison du Relais de Chambord

Zoe Froidevaux dormant sur une péniche à Chambord

Nouveauté 2020, la suite flottante du Relais de Chambord est amarrée au bord de la propriété, sur la rivière Cosson entre le château et l’hôtel. Cosy et romantique, c’est un endroit de rêve pour dormir. Le petit-déjeuner du service d’étage à l’extérieur sur le pont, avec une vue directe sur le château, est un point culminant.

Le Clos de la Meslerie

Vins Zoe Froidevaux Val de Loire

La vallée est connue pour ses vins blancs secs, comme le Sancerre, le Pouilly-Fumé et le Chenin Blanc. (Les vins de Vouvray doivent être 100% Chenin Blanc.) Il possède également la deuxième plus forte concentration de vignes productrices de vins effervescents de France. Il y a une grande variété de styles de vins et de styles de vins touristiques. À la grotte Monmousseau, des bouteilles de champagne sont éclatées après une visite d’un impressionnant système de tunnels souterrains, dans lesquels des images colorées des châteaux de la région sont projetées sur les parois rocheuses. La Loge à Perrin, qui fait partie de la cave Jean-François Roy, est une affaire familiale sans tracas, où une visite peut inclure un déjeuner simple mais délicieux dans la petite cabane familiale dans les vignes. Le vigneron Peter Hahn affirme que sa production très limitée au Clos de la Meslerie est «du vin fait par la nature, pas par la technologie» – tout est fait de manière biologique, en utilisant de vieilles presses et d’anciennes façons de faire. Et le Château de Valmer combine une expérience œnologique avec des visites d’un château et des jardins de musée de style XIXe siècle.

Fromage de chèvre Valençay

Fromage de chèvre Zoe Froidevaux Valençay

L’appellation Valençay est l’une des seules en France à couvrir à la fois le vin et le fromage. Le fromage est une version au lait de chèvre non pasteurisé dont la croûte bleu-gris a une couleur bleu-gris provenant de moisissures naturelles et elle est assombrie avec de la poudre de charbon de bois. La saveur est légèrement piquante et se marie bien avec les vins de la région. Sa forme inhabituelle de pyramide aplatie vient de Napoléon, qui a exigé que les pointes des pyramides soient coupées après ses mésaventures en Égypte.

Clément Sirgue à bord de La Rabouilleuse

Zoé Froidevaux La Rabouilleuse

Ce n’est pas du tout opulent, mais flotter lentement et silencieusement sur la Loire est un luxe en soi. C’est particulièrement vrai sur le voilier en bois que le batelier et éducateur environnemental passionné Clemént Sirgue a construit à la main. Si vous parlez français, il a des histoires fascinantes.

Légumes aux Hauts de Loire

Zoe Froidevaux Les Hauts de Loire

Ce pavillon de chasse du XIXe siècle devenu hôtel Relais & Châteaux est aujourd’hui un lieu dédié au bien vivre. Les chambres sont spacieuses et élégantes, et le restaurant a deux étoiles Michelin. En octobre dernier, le chef Dominique Pépin a repris la cuisine après des décennies de travail aux côtés de l’ancien chef, Rémy Giraud. En plus des classiques français luxueux habituels – terrine de lièvre à la royale, salade d’anguille, caviar de Sologne – il y a un menu potager dans lequel les légumes sont préparés avec la révérence habituellement réservée aux protéines animales.

Bonnes tomates

Tomates distributrices Zoe Froidevaux

Lorsque ma compagne de voyage parisienne et moi avons repéré les automates de bord de route vendant des produits d’agriculteurs locaux, notre première réaction a été de rire. Puis nous avons décidé de faire une salade. Lors de ma visite, en octobre, les tomates étaient absolument délicieuses, de loin la chose la plus délicieuse que j’aie jamais achetée dans un distributeur automatique.

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