Bertelsmann vise un nouveau champion national de la télévision en France

Le groupe de médias allemand Bertelsmann fait pression pour créer un champion national de la télévision en France, cherchant à convaincre les régulateurs de permettre une éventuelle combinaison de sa station M6 avec le principal rival commercial du diffuseur TF1.

Thomas Rabe, directeur général et président de Bertelsmann, a déclaré au Financial Times qu’il était «principalement intéressé» par l’utilisation de la France comme terrain d’essai pour la consolidation des médias nationaux alors qu’il examinait les options pour sa participation de 48% dans M6, détenue par le biais de l’activité de radiodiffusion RTL.

«En France, la route passe peut-être par la consolidation avec TF1», a-t-il déclaré, faisant référence au leader du marché commercial de Bouygues en France. «Mais cela ne signifie pas vendre nos actions. Nous ferions partie de la consolidation et, en toute modestie, nous serions la force motrice. Il existe des arguments incroyablement solides en faveur de la consolidation. »

Le processus de vente ou de fusion potentielle de M6, que Rabe a entamé plus tôt cette année en tant que directeur général de RTL, fait partie d’une série d’accords qui pourraient remodeler la propriété des principales chaînes de télévision et de radio françaises avant l’élection présidentielle de l’année prochaine.

Une bataille pour le contrôle de Lagardère, qui possède des actifs de presse et de radio influents, est également en cours avec Vincent Bolloré et Bernard Arnault, les hommes les plus riches de France.

Rabe a présenté la vente aux enchères M6 comme un tournant pour un cadre réglementaire «analogique» pour le secteur des médias en Europe, l’application de la concurrence ne parvenant pas à suivre le rythme de la transformation des marchés publicitaires et de la montée en puissance des géants américains du streaming tels que Netflix et Disney.

«Nous ne sommes pas naïfs. Les barrières sont très importantes. Le cadre réglementaire. . . n’est tout simplement pas adapté à la nouvelle réalité », a-t-il déclaré. «Je suis prêt à relever ce défi et à en discuter avec l’autorité de la concurrence sur la base d’une proposition de consolidation spécifique. C’est ce que nous voulons faire. »

M6 est le deuxième diffuseur privé de France après TF1 de Bouygues, et possède également la radio RTL en France, qui a une large audience.

La décision de Rabe a déjà attiré plusieurs soumissionnaires, dont Vivendi de Bolloré, TF1 de Bouygues et un consortium dirigé par le milliardaire des télécommunications Xavier Niel. Parmi les autres manifestations d’intérêt, citons l’Italien Mediaset et Daniel Kretinsky, milliardaire tchèque et copropriétaire du Monde avec Niel.

Lorsqu’on lui a demandé s’il était plus intéressé par une fusion que par une vente pure et simple de M6, Rabe a répondu: «Si à la fin du processus, notre évaluation est que la consolidation est peu susceptible de se concrétiser en raison d’obstacles réglementaires, alors nous serons bien sûr ouverts. -minded et regarder des alternatives. L’intérêt pour M6 est énorme. »

Rabe s’est entretenu avec le FT le jour où Bertelsmann a publié ses résultats pour 2020, une année record pour le groupe familial. La solide performance de sa division de livres Penguin Random House a permis à Bertelsmann d’enregistrer une augmentation de 27% de son bénéfice avant impôts à 1,9 milliard d’euros. Les revenus ont chuté de 4,1% à 17,2 milliards d’euros, touchés par la baisse de la publicité après les verrouillages des coronavirus.

Rabe a déclaré qu’il était déterminé à faire avancer tout accord M6 avant les élections présidentielles de l’année prochaine, et a estimé que l’avenir de l’enjeu était essentiel pour déterminer si d’autres liens nationaux seraient possibles entre des rivaux commerciaux en Europe.

«Au cours des 50 dernières années, en fait, rien ne s’est passé en matière de consolidation en Europe. Rien », dit-il. «Rien ne s’est passé alors que le paysage concurrentiel a radicalement changé – regardez le marché de la publicité en Europe. Tout a changé. »

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De nombreux analystes ont mis en doute les perspectives d’un accord avec TF1, soulignant qu’il faudrait renverser la méthode d’analyse de marché de longue date utilisée par l’autorité française de la concurrence.

« Nous pensons que l’accord est peu probable », a déclaré Julien Roch de Barclays dans une note au début du mois. «Cela dépend de la question de savoir si le Conseil de la concurrence estime que le marché pertinent est la publicité télévisée (71 pour cent de part de marché) ou la publicité totale (16 pour cent de part de marché).» Mais il a noté que l’accord pourrait en théorie passer si les politiciens français passaient derrière l’idée.

Rabe a déclaré que «nous entendons exactement les bonnes choses» de la part des régulateurs et des politiciens qui veulent un champion national pour «aider à protéger la souveraineté culturelle nationale». « Mais . . . une chose est ce qu’on vous dit et l’autre, bien sûr, [is] comment les autorités examinent ensuite la proposition spécifique. »

Avec autant d’hommes d’affaires français influents en lice pour M6, les dirigeants sont conscients que la vente aux enchères pourrait facilement être déraillée par la politique alors que le président Emmanuel Macron cherche à être réélu.

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