La France bourdonne de startups NFT

Les jetons non fongibles (NFT) sont sortis de l’obscurité ces dernières semaines pour devenir un phénomène mondial. Au milieu de cette hystérie, la France a jalonné une revendication surprenante en tant qu’épicentre de cette ruée vers l’or virtuelle.

La semaine dernière, la start-up NFT Arianee, qui certifie la propriété de produits de luxe virtuels, a levé 9 millions d’euros de capital-risque. Cela s’est produit à peine deux semaines après que la plateforme de football fantastique basée sur NFT Sorare a levé un tour de 40 millions d’euros de VC dirigé par des investisseurs internationaux de la liste A tels que Benchmark et Accel.

Les deux entreprises françaises percolent depuis plusieurs années, mettant en place les infrastructures et les accords nécessaires pour jeter les bases. Pourtant, le timing est tout, et la paire semblait avoir suffisamment mûri au bon moment.

«Je pense que nous surfons sur une vague.»

«Je pense que nous surfons sur une vague», a déclaré Nicolas Julia, PDG et cofondateur de Sorare. «Il n’y a pas que les joueurs qui parlent de ça. Toutes les verticales explosent littéralement en ce moment sur le marché du NFT. »

Un jeton non fongible est un identifiant numérique qui peut être utilisé pour vérifier la propriété d’un élément virtuel sur la blockchain. Le fait de joindre un NFT à des objets tels que des œuvres d’art ou des cartes à jouer permet de les acheter et de les vendre, souvent au moyen d’enchères, tout en garantissant l’identité du créateur et des propriétaires.

Cette garantie numérique de propriété a, à son tour, permis aux créateurs de vendre leurs œuvres pour des sommes ces dernières semaines qui ont étourdi ceux qui n’avaient qu’une connaissance passagère de la blockchain ou de la crypto-monnaie.

Collage de Beeple, Everydays: The First 5000 Days, vendu chez Christie’s. Crédits: Beeple

En février, un GIF compatible NFT du Nyan Cat animé, un mème Internet classique, s’est vendu pour environ 580 000 $. La semaine dernière, Christie’s a mis aux enchères une série d’images numériques de l’artiste Beeple pour 69,3 millions de dollars. Cette semaine, le robotique basé à Londres, le Dr David Hanson, a annoncé que sa Sophia the Robot travaillerait avec l’artiste Andrea Bonaceto pour créer des œuvres d’art numériques NFT qui seraient mises aux enchères plus tard ce mois-ci.

Naturellement, il y a des craintes de bulle. Mais pour ceux qui travaillent dans l’espace de la blockchain, les NFT sont une évolution naturelle qui réécrit l’économie fondamentale de la valorisation du contenu numérique. Le problème avec les œuvres numériques est historiquement qu’elles peuvent être copiées à l’infini, ce qui rend toute seule sans valeur.

En vérifiant l’unicité, les NFT créent une rareté en ligne qui fait grimper la valeur des articles convoités. Et cela a déclenché une ruée de créateurs, d’investisseurs et d’entrepreneurs qui cherchent des moyens de profiter de la tendance.

«Ce que nous avons vu jusqu’à présent, ce sont les toutes premières étapes de l’adoption grand public par les artistes», a déclaré Mati Greenspan, PDG de la société de conseil en investissement en crypto-monnaie Quantum Economics. «Cela évolue extrêmement rapidement. Et il ne fait aucun doute que ce marché est chaud. »

Chronométrage français

Même pour des fondateurs comme Julia de Sorare, l’attention soudaine est vertigineuse. Il a cofondé Sorare en 2018 après avoir entendu parler pour la première fois des NFT. Sorare permet aux utilisateurs de collecter les cartes à collectionner de leurs joueurs de football préférés. Ces cartes sont attachées à un NFT et peuvent être achetées et vendues sur un marché via des enchères qui augmentent leur valeur. Les cartes peuvent ensuite être utilisées pour assembler des équipes et jouer dans des ligues de football Fantasy.

«Nous étions fascinés parce qu’en tant qu’êtres humains, les gens collectionnent des objets dans l’espace physique depuis des siècles», a déclaré Julia. «Avec cette technologie, ils ont l’opportunité de collecter dans le monde numérique.»

Le perfectionnement de la technologie et du service a pris quelques années, et la société a réussi à lever un tour de financement pré-amorçage en 2019 de 550 K €. Julia a rappelé à quel point il était difficile d’expliquer le concept aux investisseurs à l’époque.

En cours de route, Sorare a commencé à attirer un éventail impressionnant de partenariats avec des équipes de football. Cela a conduit à un tour de table de 3,5 millions d’euros l’été dernier avec des investisseurs français et européens. Alors même que Julia sentit l’élan prendre de l’ampleur, il est surpris de la rapidité avec laquelle le monde a tourné dans la direction de l’entreprise.

En janvier 2020, la société a réalisé un chiffre d’affaires de 40 K €. En février 2021, le chiffre mensuel était passé à 11 millions d’euros, Sorare ayant ajouté 130 clubs supplémentaires. Le monde du sport est devenu un pilier majeur de cette tendance. Les joueurs, les clubs et les ligues salivent maintenant à un revenu potentiel des partenaires de licence d’un marché des objets de collection sportifs numériques que Julia estime à plus de 10 milliards d’euros. Aux États-Unis, les Top Shots de la NBA, qui utilisent des NFT pour vendre des extraits vidéo de joueurs, ont généré plus de 230 millions de dollars de ventes.

Même Sophia the Robot fait de l’art numérique

À la fin de l’année dernière, les investisseurs frappaient à la porte de Julia. En novembre, la société disposait de 10 millions d’euros en banque et était rentable. Mais il était difficile de refuser de l’argent qui pourrait accélérer sa mise à l’échelle. Surtout lorsque les offres provenaient de personnes telles que le partenaire de Benchmark Venture Peter Fenton, connu pour ses investissements dans Twitter et Yelp.

Dans les 48 heures suivant la première rencontre de Julia avec Fenton, Julia avait reçu une feuille de conditions. Finalement, une foule d’anges notables ont également rejoint la ronde, y compris le cofondateur de Reddit Alexis Ohanian, le PDG de Vayernmedia Gary Vaynerchuk et la star du football français Antoine Griezmann.

«C’était un peu fou pour nous», a déclaré Julia. «Le niveau de conviction de Peter et du partenariat était fou. C’était quelque chose que je n’avais jamais imaginé possible auparavant.

Alors que les NFT peuvent être un concept difficile à saisir pour beaucoup, la clé pour une entreprise comme Sorare est de «faire abstraction» de la technologie ou de la rendre essentiellement invisible pour les utilisateurs. Personne qui souhaite échanger des cartes ne doit savoir quoi que ce soit sur la technologie blockchain, les registres distribués ou la crypto-monnaie.

C’est aussi l’objectif d’Arianee, qui a suivi un parcours similaire.

«Les technologies blockchain et les NFT et tout ce genre de choses ne sont pas censés être courants», a déclaré le cofondateur d’Arianee, Frederic Montagnon. «De la même manière que les couches fondamentales d’Internet ne sont pas courantes.»

Crédits: Arianee

Fondée en 2016, Arianee attribue des NFT, ou ce qu’elle appelle des «  passeports numériques  », à des copies numériques de produits de luxe tels que des montres et des vêtements qui peuvent être utilisés pour certifier que l’article est authentique et non une contrefaçon ou une imitation. Cela permet aux propriétaires de garantir la valeur et l’origine s’ils décident de les revendre ou de les transmettre. Mais il réinvente aussi potentiellement la relation entre la marque, le client et le produit.

Par exemple, Vacheron Constantin, qui fabrique des montres pouvant coûter plus de 70 K €, travaille avec Arianee pour utiliser des NFT pour ses produits. Si un client vend la montre, le NFT l’accompagne et l’entreprise connaîtra l’identité du nouveau propriétaire, ce qui lui permettra d’établir une relation. De plus, les clients qui authentifient leurs montres pourront rejoindre une nouvelle plateforme numérique appelée The Hour Club qui offrira un accès exclusif au contenu et aux expériences.

«Vous commencez à imaginer ce qui peut être débloqué en ligne dans une expérience numérique lorsque vous pouvez prouver que vous êtes le propriétaire légitime», a déclaré Pierre-Nicolas Hurstel, PDG d’Arianee. «Vous pouvez avoir accès à tout ce qui possède une clé numérique de propriété qui sert de connexion pour les services, les communautés et les expériences en ligne.»

Les cofondateurs d’Arianee ont déclaré que le timing de l’engouement pour la NFT était logique en raison du temps qu’il a fallu pour développer la technologie sous-jacente. Ils ont passé plusieurs années à créer leur propre protocole, puis à en faire un projet open source, puis à construire la première version de sa plate-forme commerciale SaaS qui a fait ses débuts en 2019.

Jeton Arianee

Bien qu’ils soient enthousiasmés par la vague d’intérêt pour la NFT, ils craignent également que l’accent mis sur des chiffres de vente hallucinants pour les œuvres d’art numériques ne masque le potentiel plus large de la technologie. Ils ont décidé de se concentrer d’abord sur les articles de luxe compte tenu de la force historique de la France dans ce secteur. Mais ils parient à long terme que chaque article acheté aura un jumeau numérique.

Les versions virtuelles des objets peuvent sembler éphémères à première vue. Mais Montagnon a déclaré que, alors que les gens vivaient plus de leur vie dans des environnements virtuels, les attachements financiers et émotionnels aux objets numériques devenaient de plus en plus significatifs.

«Ce qui s’est passé au cours des 25 dernières années, c’est que nous sommes passés de l’absence d’écran à probablement 85% à 90% de notre temps passé sur un écran ou avec un écran entre les mains», a déclaré Montagnon. «Nous vivons connectés tout le temps maintenant. Et l’existence d’actifs réels, lorsque vous passez la plupart de votre temps dans un environnement numérique, n’a plus de sens. Ce que nous essayons de faire, c’est d’intégrer tous ces atouts réels dans votre vie numérique. »

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