La France coupe deux sous-marins à propulsion nucléaire de moitié pour en fabriquer un nouveau

Un incendie accidentel intense de 14 heures sur le sous-marin d’attaque Perle alors qu’il était en cale sèche pour des réparations en juin dernier a rendu la partie avant du bateau inutilisable, selon le ministère français de la Défense. Il a subi des dommages structurels aux composants en acier qui n’ont pas pu être réparés.

Mais la moitié arrière du sous-marin de 73 mètres de long, qui a un déplacement de 2600 tonnes, n’a pas été endommagée lors de l’incendie d’un chantier naval à Toulon, dans le sud de la France.

Heureusement pour la marine française, l’un des bateaux frères du Perle, le Saphir, retiré du service en 2019, attendait son démantèlement dans un chantier naval du port nord-ouest de Cherbourg.

La section avant du Saphir était structurellement solide, et les responsables français ont déterminé qu’il pouvait être accouplé avec l’arrière du Perle pour faire un sous-marin d’attaque utilisable.

Le Perle endommagé a été déplacé de Toulon à Cherbourg sur un navire semi-submersible en décembre.

Les travailleurs ont coupé le Perle en deux en février et ont fait de même avec le Saphir en mars, selon un communiqué de presse du constructeur naval français Naval Group.

Au début de ce mois, la moitié arrière du Perle et la moitié avant du Saphir ont été placées sur des «marcheurs» au chantier naval de Cherbourg afin de pouvoir être soigneusement alignées puis soudées ensemble, indique le communiqué de Naval Group.

La porte-parole de Naval Group, Klara Nadaradjane, a déclaré que le travail d’association serait achevé dans les mois à venir.

Le sous-marin résultant, qui s’appellera toujours le Perle, sera environ quatre pieds et demi (1,4 mètre) plus long que l’un ou l’autre de ses prédécesseurs pour accueillir une « zone de jonction » tandis que les miles de câbles et de tuyaux qui le traversent le sous-marin sera épissé ensemble, selon le communiqué.

La zone de jonction fournira également de la place pour de nouveaux quartiers d’habitation, ajoutant un peu d’espace pour l’équipage de 70 sous-mariniers.

Modélisation numérique

Tout ce travail sera répété à l’aide d’un modèle numérique en trois dimensions avant d’être tenté à bord du sous-marin, a déclaré Naval Group.

La tâche implique 100 000 heures d’études d’ingénierie et 250 000 heures de travail industriel par 300 personnes, a-t-il précisé.

Nadaradjane a déclaré que la réglementation de l’industrie ne permettait pas à l’entreprise de donner un coût pour l’opération.

Le Perle, mis en service en 1993, était le plus récent des six sous-marins nucléaires de classe Rubis de la flotte française. Le Saphir, le deuxième bateau de la classe, a été mis en service en 1984, 35 ans avant sa mise hors service.

Les sous-marins de classe Rubis devraient être remplacés dans les années à venir par les nouveaux sous-marins nucléaires Barracuda, dont le premier, le Suffren, a été livré à la marine française en novembre. Mais le sixième sous-marin Barracuda ne devrait pas rejoindre la flotte avant 2030, de sorte que le Perle moitié-moitié sera nécessaire pour maintenir les sous-nombres d’attaques françaises aux six requis, selon Naval Group.

Franck Ferrer, directeur des programmes de la division Services de Naval Group, a déclaré en janvier que le nouveau Perle devait être ramené à Toulon à la fin de cette année pour des travaux plus techniques et des mises à niveau de ses systèmes de combat avant d’entrer dans la flotte française au début de 2023.

«La réalisation de ce type de projet dans ces circonstances, c’est-à-dire des travaux de réparation qui consiste à joindre les extrémités avant et arrière de deux navires jumeaux, est bien sûr une première dans l’histoire moderne de Naval Group», a déclaré Ferrer.

Construction sous-marine moderne

Mais ce n’est pas le premier du genre.

« La marine américaine a fait quelque chose de similaire en remplaçant la proue de l’USS San Francisco endommagé, qui s’est échoué sur un mont sous-marin près de Guam en 2005, par la proue de l’USS Honolulu, qui devait être retiré », a déclaré Thomas Shugart, un ancien commandant de sous-marin d’attaque de l’US Navy.

Et ce genre de réparations a battu à partir de zéro, a-t-il déclaré.

« Bien sûr, ce serait beaucoup de travail, mais probablement beaucoup moins que la construction d’un tout nouveau sous-marin », a déclaré Shugart, maintenant membre du Center for a New American Security.

Shugart a déclaré que la construction actuelle des sous-marins fait essentiellement ce que les Français font actuellement dans le chantier naval de Cherbourg.

« Tous les sous-marins américains de nouvelle construction sont désormais construits en utilisant une construction modulaire, qui consiste essentiellement à assembler des morceaux de sous-marins, bien que clairement de manière plus planifiée que dans le cas de ce sous-marin français réparé », a-t-il déclaré.

La renaissance du Perle est certainement une meilleure issue que celle vécue par un autre sous-marin endommagé par le feu, l’USS Miami.

Incendié par un ouvrier mécontent d’un chantier naval alors qu’il subissait des réparations à Portsmouth, dans le Maine, en 2012, le Miami aurait coûté trop cher à remettre en service et il a été mis au rebut.

L’année dernière, un navire de surface de l’US Navy, le navire d’assaut amphibie USS Bonhomme Richard, a été endommagé par un incendie alors qu’il était en cours de modernisation à San Diego. Après avoir déterminé qu’il faudrait jusqu’à 3,2 milliards de dollars et jusqu’à sept ans pour le réparer, la marine a ordonné la mise au rebut du Bonhomme Richard en novembre.

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