La France poursuit deux médailles aux JO de 1904

Clement Genty a fait des recherches sur l’histoire d’Albert Corey et tient ici une photo du marathonien français

MEURSAULT (FRANCE) – Cela a pris 117 ans, mais le coureur de fond Albert Corey est peut-être enfin sur le point de rentrer chez lui, emportant avec lui ses deux médailles olympiques d’argent.

Corey a été déclaré Américain par les organisateurs lorsqu’il a remporté la médaille d’argent au marathon aux Jeux olympiques de 1904 à St Louis, Missouri. Mais maintenant, les Français veulent que lui et ses médailles reviennent.

Un conseiller municipal de sa ville natale de Meursault cherche à corriger le bilan, demandant au Comité olympique français de faire pression sur la question auprès du Comité international olympique.

Clement Genty, conseiller, ingénieur et historien amateur, présente une photo en noir et blanc délavée, dans laquelle Corey ressemble à l’amateur archétype dans son gilet sans manches surdimensionné, son short froissé et ses chaussures en cuir à lacets.

Pourtant, ce fils sans le sou de vignerons bourguignons a récolté ce qui aurait dû être les seules médailles olympiques de la France aux Jeux de 1904.

«Une belle histoire», dit Genty. « J’ai appris son existence dans un journal et j’ai fait des recherches. »

– Absent sans permission –

Corey est né à Meursault en 1878, l’année où le village est devenu le premier de la Côte d’Or à être touché par le phylloxéra, qui ravageait les vignes.

Etienne Corey, le père vigneron d’Albert s’installe en banlieue parisienne et en 1896, Albert s’engage dans l’armée française.

Là, il découvre un talent pour la course d’endurance. Il a battu le record du 160 km en 1899 mais le 2 janvier 1903, il s’est absenté sans permission. Un an plus tard, il s’est présenté comme briseur de grève dans les immenses abattoirs de Chicago.

Entrer dans l’athlétisme local n’était pas facile pour un homme avec un anglais cassé qui était arrivé à Chicago, a écrit le Washington Times en 1905, « pratiquement un clochard ».

Lorsqu’il apprit que les Jeux Olympiques allaient se dérouler sur le sol américain, il déclara avoir couru le «Marathon de Paris» en 1900.

C’était vrai, mais il a joué sur la confusion avec le marathon olympique de la même année pour faire croire aux gens qu’il avait participé à une épreuve beaucoup plus prestigieuse.

– Strychnine –

Le stratagème a fonctionné et il s’est rendu à St Louis pour représenter la First Regiment Athletic Association of Chicago.

Parce que les Jeux de St Louis étaient si difficiles et coûteux à atteindre de l’extérieur de l’Amérique du Nord, ils ont attiré peu de participants internationaux. Corey aurait été le seul Français.

« Mais il appartenait à un club américain. Il était donc considéré comme américain, selon les règles de l’époque », a déclaré Genty à l’AFP.

Ce sont les premiers Jeux olympiques auxquels des médailles d’or, d’argent et de bronze ont été décernées.

Le marathon s’est déroulé dans la partie la plus chaude d’une journée étouffante de fin août sur un parcours vallonné et poussiéreux qui, parce que la distance de course n’avait pas encore été normalisée, était de 40 km.

Avec un seul arrêt d’eau le long du parcours, plus de la moitié des 32 participants ont abandonné.

Corey, de son côté, s’est vanté « J’aurais pu faire un tour de plus ».

Il a franchi la troisième ligne mais le «gagnant», Fred Lorz, a été disqualifié pour avoir fait du stop dans une voiture.

L’or est plutôt allé à l’Américain d’origine britannique Thomas Hicks qui, alimenté par de la strychnine mélangée à du brandy, a terminé le parcours en 3 heures 28 minutes 53 secondes pour battre Corey de six minutes. Corey avait près de 13 minutes d’avance sur le médaillé de bronze.

Corey a également remporté une médaille d’argent avec quatre Américains dans une équipe qui a remporté un relais de 20 milles – bien qu’il ne soit pas qualifié d’Américain dans les records de celui-ci et que la médaille ait été attribuée à une équipe «  mixte  ».

– ‘Histoire drôle’ –

Les médias américains n’avaient aucune illusion sur le fait que Corey était autre chose que français.

Ils ont salué la « success story » de ce « Français », « ouvrier d’abattoir », devenu la « Nouvelle Star du Marathon ».

En octobre 1908, le Buffalo Evening Times écrivait: « Ça doit être agréable de s’entraîner comme Corey. Le Français qui a remporté le Marathon a déclaré qu’il devait son succès à s’être entraîné au champaigne (sic). »

Les historiens olympiques ont longtemps classé Corey comme français, mais sa médaille de marathon est attribuée aux États-Unis et le CIO ne semble pas disposé à changer cela.

« Il n’est pas question de changer le pays auquel ces médailles sont décernées », a déclaré à l’AFP son bureau de presse.

Cependant, la tentative de Corey de remporter une autre médaille aux Jeux olympiques de Londres de 1908 a échoué lorsqu’il a refusé l’invitation de la France à les représenter en faveur du choix de se présenter aux États-Unis, qui a ensuite décidé de ne pas l’inviter.

Il a remporté le marathon de Chicago de 1908, mais l’année suivante, Corey a été heurté par une voiture et n’a jamais retrouvé son ancien niveau de performance.

Il revient en France à l’été 1910 et reprend une carrière militaire. Il mourut en 1926 à Paris, probablement de la tuberculose.

Son arrière-petit-fils Serge Canaud, 69 ans, a appris le passé inconnu de Corey, grâce à un appel téléphonique de Genty.

« J’ai été abasourdi », a-t-il déclaré à l’AFP depuis le petit village jurassien de Moirans-en-Montagne, où il vit en retraite.

« Je n’ai jamais entendu parler de cela dans notre famille: l’Amérique et les Jeux. Nous n’en savions rien. »

«C’est une histoire drôle», a-t-il déclaré.

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