Le duel des Six Nations entre l’Angleterre et la France avait quelque chose pour tout le monde

Peut-être que les pouvoirs en place à CVC n’ont qu’à montrer une rediffusion de ces 80 minutes exceptionnelles pour expliquer leur investissement de 365 millions de livres sterling dans les Six Nations lors de la prochaine réunion virtuelle du conseil d’administration. En effet, si l’un des radiodiffuseurs qu’ils espèrent inciter le parti des droits de télévision regardait, il aurait préféré s’amuser, vous pensez.

C’était un jeu des Six Nations d’un excellent millésime, plein de corps avec une grande complexité et glissant d’une ouverture vivante et vers l’avant. La seule honte, comme le pensait Eddie Jones à plein temps, était qu’il n’y avait pas de fans à Twickenham à ajouter au spectacle.

La France avait semblé prendre de l’avance alors qu’ils traversaient pour la deuxième fois avec une frappe arrêtée d’une construction et d’une exécution parfaites, mais l’Angleterre s’étirait les jambes pour les égaler pas à pas. Le rythme allait sûrement ralentir alors que les rythmeurs du jeu se décollaient après une première mi-temps à bout de souffle, et comme deux coureurs de demi-fond prenant la cloche, l’Angleterre et la France ont entamé une bataille plus tactique de corps et d’esprits fatigants. Au dénouement, les marges étaient minuscules: une brosse à peine perceptible d’un brin d’herbe contre la base du ballon alors que Maro Itoje plongeait pour la ligne, et la victoire de l’Angleterre dans une photo finish.

Où était cette Angleterre? C’était le meilleur qu’ils aient joué dans l’ensemble depuis leur victoire en demi-finale contre la Nouvelle-Zélande à la Coupe du monde 2019. Il y avait des signes de développement supplémentaire, aussi, dans la façon dont l’attaque de Simon Amor a brisé une défense française structurée de la même manière que celles qui ont troublé cette équipe d’Angleterre dans le passé.

On le voyait mieux dans la manière dont ils ont riposté en déconstruisant trois fois la France dans les dix premières minutes après l’ouverture d’Antoine Dupont. Les modèles de l’Angleterre à leur meilleur étaient facilement apparents: les porte-avions avancés utilisés comme des maillons complexes sur la ligne, comme Mako Vunipola dans la phase précédant le score d’Anthony Watson, ou des stratagèmes plus bizarres comme l’utilisation d’Owen Farrell à l’avant d’un alignement pour autoriser les porteurs plus effroyables au milieu de terrain.

« Nous pensions que la France sortirait assez forte en début de match », a conclu Jones. «Nous n’avons pas aimé qu’ils fassent un essai, mais les joueurs ont très bien répondu. Maro [Itoje] et Owen[Farrell] se sont démarqués aujourd’hui dans la façon dont ils ont dirigé l’équipe.

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«Ils ont joué à leur meilleur niveau et ont fait preuve de beaucoup de sang-froid pour faire face aux périodes difficiles. C’est un bon pas en avant et j’ai été satisfait de notre discipline tactique.

Si la forme et l’aptitude des joueurs seniors avaient été le défaut le plus pressant de l’Angleterre lors de la défaite contre l’Écosse et le Pays de Galles, ce sont ces mêmes têtes plus âgées qui ont retrouvé leur forme supérieure contre la France. La capacité de Billy Vunipola à défier à la fois en tant que transporteur et distributeur a créé des problèmes, et George Ford et Farrell ont tiré les ficelles du milieu de terrain. La fermeture éclair d’Elliot Daly sur le banc était également intrigante, bien que Max Malins se soit bien passé lors de son premier départ.

Débarrassé de la charge d’appel de l’alignement par Charlie Ewels, Maro Itoje était à son meilleur; En dehors de son essai, Dupont a eu quelques moments de calme au cours des 80 minutes alors que le grand ravageur de l’Angleterre le harcelait – Ben Youngs avait sans doute eu le meilleur de ce duel individuel.

Ben Youngs lance le ballon contre la France

(Getty Images)

Peut-être devrions-nous nous demander pourquoi c’est cet après-midi que l’Angleterre a retrouvé sa verve. La conclusion simple à tirer est qu’il s’agissait d’un côté qui ripostait à la critique, un côté libéré par l’effondrement de pensées plus grandes et capable de se concentrer plus précisément sur la tâche à accomplir.

Pourtant, il y a peut-être quelque chose de ce côté français qui a fait sortir le meilleur de l’Angleterre. Jones se tourne vers l’avenir alors qu’il parle de l’évolution de l’attaque de l’Angleterre pour qu’elle corresponde au style accéléré privilégié par la Nouvelle-Zélande qu’il prévoit être en vogue lors de la Coupe du monde de France. Fait révélateur, la France semble avoir les chevaux pour trouver ce genre de gibier; peut-être, pour Jones, c’était une chance pour la suprématie psychologique précoce.

«Nous avons dit à nos joueurs avant le match que nous allions les faire courir à la Coupe du monde», a révélé Jones. «Ils sont décrits comme la meilleure équipe du monde. Ils se développent, nous nous développons, et ce sera une bonne course entre nous deux. Nous avons commencé un peu aujourd’hui. »

Ce n’est pas la première fois que Jones regarde dans la direction de sa boule de cristal pendant ces Six Nations, et cela fait peut-être partie du problème de l’Angleterre. Avoir 2023 en tête à long terme n’est pas une mauvaise chose, mais une vision 20/20 plus immédiate était nécessaire s’ils défendaient leur couronne des Six Nations.

Les Français reviendront, et ils apprendront beaucoup dans la défaite. Ayant été félicités pour une approche plus pragmatique, ils étaient peut-être coupables d’avoir parfois trop joué. Ils peuvent encore gagner ce concours; la victoire contre le Pays de Galles et l’Écosse dans leurs affaires restantes semble une réelle possibilité même si l’équipe de Wayne Pivac envisage un Grand Chelem. Les perspectives d’une victoire à domicile en Coupe du monde semblent fortes, cette équipe étant prête à grandir ensemble pendant une grande partie des deux prochaines années et demie.

De même, il serait faux de suggérer que tous les maux de l’équipe locale sont guéris. L’Angleterre espère à tout le moins que ce sera la dernière fois que sa vaste maison sera obligée de rester presque vide pour un match international. La RFU aurait été désireuse d’explorer la possibilité d’événements pilotes avec des fans revenant dès que pendant les Six Nations féminines.

Pour le neutre, le fan et les nouveaux investisseurs des Six Nations, alors que l’Angleterre et la France se battaient, un retour aux tourniquets de Twickenham semblait très attrayant.

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