Le top 14 des géants récoltés les fruits du virage «  Made in France  »

Au début de la dernière décennie, un journal britannique a déclaré que l’avenir immédiat du rugby européen serait dominé par les grands clubs du Top 14. C’était faux.

Les craintes que le PRO14 et la Premiership anglaise ne soient pas en mesure de suivre le rythme de la galaxie des équipes de stars françaises financées par les droits télévisés étaient prématurées.

Maintenant, cependant, les choses changent, alors que les clubs français affichent leurs références «Made in France», après avoir reconnu le modèle provincial irlandais comme le meilleur de sa catégorie.

Cette théorie du journal a coïncidé avec la fameuse prise de terre de la compétition européenne par les clubs anglais et français qui a vu la Champions Cup remplacer la Heineken Cup. Les équipes françaises parsemées de Galactico dans le moule de Toulon de l’époque balayeraient tout devant elles, la pensée courut. Les choses ne se sont pas passées de cette façon.

Depuis le changement des compétitions, les Sarrasins – avec ou sans astérisque – ont remporté trois titres. Toulon, deux fois vainqueur à la fin de l’ancienne Heineken Cup, en a remporté un, tout comme Leinster et Exeter. Sur la même période de six ans, le Racing 92 a perdu trois finales, et Clermont deux.

Cette année, Toulouse, La Rochelle, le Racing 92, Clermont et Bordeaux ont atteint les quarts de finale du tournoi.

Mais le Top 14 français n’est pas devenu le grand puits de joueurs redouté il y a près de 10 ans. Bien au contraire, grâce aux règlements des joueurs visant à protéger et à servir l’équipe nationale – et, ironiquement, le serrage généralisé de la ceinture alors que les signatures de grands noms sont venus avec des chèques de paie de plus en plus gros, avec un plafond salarial avalant.

Aujourd’hui, alors que le plafond passe de 11,3 millions d’euros à 10 millions d’euros d’ici 2025, les importations internationales coûteuses sont un élément dont les clubs de luxe sont de plus en plus disposés à se passer – en particulier ceux susceptibles d’être appelés lors de fenêtres internationales.

Racing 92, par exemple, en dépit de certaines des poches les plus profondes du Top 14, ne devrait actuellement avoir que six importations dans ses livres la saison prochaine.

Une star française, Gael Fickou – qui rejoindra le Stade Français – devrait être non seulement la plus grande recrue du Racing, mais la plus grande de tout le Top 14, telle est la prime sur les joueurs français.

Les effets se font également sentir en Europe, où les chiffres parlent d’eux-mêmes. Sur les huit clubs français qualifiés pour le tournoi phare du rugby interclubs européen cette saison, sept se sont qualifiés pour les huitièmes de finale.

Voici un autre chiffre révélateur: 76. C’est le nombre de joueurs français alignés par les cinq meilleurs clubs de qualification en huitièmes de finale, selon Midi Olympique.

Lyon peut en ajouter 15 autres; tandis que Toulon, de toutes les équipes historiques vainqueurs du titre européen, en aurait aligné 17 contre Leinster – pour un total de 108 joueurs français sur un effectif total de 161, soit une moyenne de plus de 15 par équipe.

Plus des deux tiers du total des joueurs du Top 14 le week-end dernier étaient français. Cela ne correspond toujours pas aux chiffres locaux dans les équipes généralement favorisées par Munster et Leinster – regardez à nouveau ces équipes de huitièmes de finale – mais cela aurait été impensable il n’y a pas si longtemps.

Il a fallu près d’une décennie de règles aux clubs français pour rattraper cette philosophie. À partir d’aujourd’hui, les clubs français du Top 14 et du ProD2 peuvent recruter un maximum de 14 joueurs non-JIFF – et doivent maintenir une moyenne de 16 joueurs JIFF dans leurs effectifs de la journée tout au long de la saison.

Les plans visant à renforcer davantage les restrictions de joueurs ont été sa semaine retardée jusqu’à la campagne 2022/23 en raison de la pandémie – mais à partir de là, le nombre maximum de joueurs non-JIFF par équipe globale tombe à 13 pour les équipes établies, tandis que la moyenne de la journée des joueurs JIFF passera à 17.

La vérité est que le rugby français reconsidère sérieusement sa place de pays du lait et du miel pour les joueurs étrangers depuis un certain temps. Les jours de Galactico sont révolus depuis longtemps.

L’expression «français qualifié» est parfois utilisée comme code pour expliquer la réglementation JIFF (Joueurs Issus des Filières de Formation). Ce n’est pas strictement exact. Les joueurs qualifiés JIFF ont passé trois saisons dans l’académie des jeunes d’un club professionnel français avant d’avoir 21 ans ou ont été inscrits pour jouer en France pendant cinq saisons avant l’âge de 23 ans.

Eoghan Barrett de Munster, qui travaille à Pau depuis 2018, est désormais qualifié JIFF. Tout comme les anciens joueurs anglais Steffon et Delon Armitage, car ils ont passé cinq ans dans le sud-est de la France à l’adolescence.

Mais, dans l’ensemble, les règles ont incité les clubs à rechercher de nouveaux talents dans leur propre arrière-cour.

Nulle part l’effet «Made in France» n’est plus évident que l’ancien pays du Galactico Toulon. Bien avant de partir prendre les rênes du club de football de quatrième division de Hyères, Mourad Boudjellal a mis fin à la frénésie du joueur de Toulon, admettant qu’il ne pouvait pas suivre le rythme du Racing 92, du Stade Français ou de Montpellier.

Au lieu de cela, en janvier 2019, il a commencé à construire ce que le club et Boudjellal appelaient à l’époque une « usine des champions ». Il a officiellement ouvert plus tôt cette saison.

« Pas un seul talent de la région ne devrait nous échapper », a déclaré le président lors d’une réunion spéciale pour dévoiler les plans.

« Nous voulons un référentiel et des standards pour toutes les équipes de jeunes avec le label RCT. Avec la volonté de mettre les joueurs au centre du système mais aussi de promouvoir la formation en interne des éducateurs », a ajouté Laurent Emmanuelli, responsable de la politique sportive chez le club.

Il suffisait d’attirer l’entraîneur-chef Patrice Collazo. « Je me suis inscrit à un projet de club », avait-il déclaré à l’époque. «Le RCT doit retrouver une identité forte qui englobe tout le monde, du mini rugby aux pros, en passant par les anciens.

«Le projet s’appuiera sur une équipe construite avec des joueurs du centre de formation et de la région, mais aussi avec la possibilité de rechercher des compétences avec une marge de progression dans le Top 14 ou ProD2. Et enfin, des étrangers qui apportent une réelle valeur ajoutée. « 

Racing et Toulouse exploitent le même modèle. La Rochelle est fondamentalement similaire. Clermont décharge ses joueurs étrangers – Peter Betham et Tim Nanai-Williams suivront Sitaleki Timani et Jake McIntyre hors du club à la fin de la saison.

Ambitious Lyon construit une équipe amicale avec le JIFF – avec, actuellement, seulement neuf joueurs non-JIFF dans leurs livres la saison prochaine. Bordeaux est au même endroit. Le Stade Français se lance dans cette voie des joueurs français.

En 2015, année de Toulon – et du Top 14 – dernière victoire en Champions Cup, trois clubs français ont atteint la phase à élimination directe. Le même nombre a fait les huit dernières années les deux années suivantes. Quatre sont arrivés aussi loin en 2018 – et seulement deux en 2019. L’année dernière, ce qui était alors un record de quatre est arrivé aussi loin. Cette année, il est cinq et Lyon et Toulon en plein essor seront de retour.

Il est trop simple et paresseux de créditer les débuts de ce qui ressemble à l’évolution de la fortune des clubs du Top 14 en Europe après six ans de déception face à l’augmentation du nombre de joueurs locaux. Cela s’est produit à cause d’un changement philosophique fondamental – motivé par des règles et, surtout, de l’argent – qui a mis une décennie à se concrétiser.

Peut-être que ce journal britannique aura raison, après tout. Juste une décennie trop tôt et pour des raisons très différentes.

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