L’église française accusée d’une épidémie précoce de Covid a rouvert

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Un an après qu’une méga-église évangélique est devenue le centre de l’un des premiers clusters de coronavirus connus de France, 600 de ses membres se sont réunis pour un culte en salle dimanche dernier, chantant, priant et pleurant des dizaines d’amis qu’ils avaient perdus.

Alors que les systèmes de ventilation grondaient à l’arrière de l’église de 75 000 pieds carrés, des chanteurs et des musiciens sans masque sur scène ont conduit la congrégation dans un refrain sur les gloires de Dieu.

Le public portait des masques. Les premières rangées étaient remplies de personnes âgées arrivées à l’aide de cannes et de marcheurs. Ils sont restés assis pendant que des centaines de membres d’église derrière eux se levaient de leurs chaises, levant les bras et chantant avec eux.

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Mais lorsque le pasteur Samuel Peterschmitt est monté sur scène, l’ambiance est rapidement devenue sombre. «Qui, le 21 février, aurait pu imaginer à quoi nous allions faire face?» il a dit.

Le 21 février 2020, l’église Christian Open Door a célébré la fin d’une réunion de prière annuelle d’une semaine qu’un responsable local de la santé appellerait plus tard «une sorte de bombe atomique». Il s’agissait de l’un des premiers événements de masse en Europe, lié à plus de 2500 cas dans des endroits aussi éloignés que le Burkina Faso en Afrique de l’Ouest et la Guyane en Amérique du Sud. Le ministre de la Santé, Olivier Veran, a accusé l’église de cette ville de l’est de la France d’avoir semé la première vague du pays, qui a fait 30 000 morts – plus de trois fois plus que dans l’Allemagne voisine.

« Le point de basculement a été le rassemblement évangélique à Mulhouse », a déclaré Veran au Journal du Dimanche fin mars. «L’épidémie s’est propagée à travers le pays depuis le rassemblement.

L’église reste un symbole de division pour les échecs de la réponse précoce de la France à la pandémie de coronavirus, et elle est à nouveau confrontée à des questions sur la sécurité de ses services, alors que des variantes plus hautement transmissibles se répandent dans la région, ce qui pourrait réduire les mesures de santé actuelles. efficace.

Une semaine après le rassemblement, environ 600 des 2000 habitués étaient portés disparus à l’église

Mais les chercheurs sont arrivés à une conclusion plus nuancée sur le rôle de l’église de Mulhouse l’année dernière. Bien que personne ne conteste que le rassemblement de février a accéléré l’épidémie, le virus circulait probablement dans la région, en Alsace, des semaines avant le début de la réunion de prière et des mois avant que le gouvernement français n’interdise les événements en mars.

«La France n’était pas prête», a déclaré Vincent Breton, qui a mené une étude évaluée par des pairs sur l’événement et a déclaré que l’épidémie était déjà en mouvement avant le rassemblement de l’église. «Tout le monde était aveugle.»

Le nouveau coronavirus faisait la une des journaux à la mi-février, mais la France n’avait confirmé qu’une poignée de cas – aucun d’entre eux en Alsace. Les responsables français ne signalaient aucune urgence à imposer une distanciation sociale ou à annuler des événements, et le président français Emmanuel Macron poursuivait son emploi du temps normal.

La même semaine que l’église de la porte ouverte de Mulhouse a accueilli son rassemblement annuel, Macron s’est rendu dans un poste de police voisin. Quelques jours auparavant, un salon de la rénovation et de la construction avait attiré plus de 20 000 visiteurs dans la région.

Près de 600 personnes assistent à un service à l’église Christian Open Door à Mulhouse, en France, un an après l’événement «  superspreader  »

(Le Washington Post)

A Mulhouse, les festivités d’Open Door se sont déroulées comme prévu.

«L’église était pleine de monde – environ 2 000 par jour – avec des moments de prière où nous étions tous côte à côte, se tenant la main», se souvient Christian Gagnieux, 65 ans, qui s’est joint à la foule cette semaine-là. «Il n’y avait aucune protection.»

Une semaine après le rassemblement, environ 600 des 2 000 habitués manquaient à l’église. «Nous n’avions jamais vu quelque chose comme ça», se souvient Peterschmitt.

Dans la famille de Gagnieux, 25 personnes sont tombées malades, dont sa femme, qui a développé des symptômes graves.

Bientôt, les opérateurs de lignes d’urgence de la région ont été inondés d’appels de fidèles.

Parmi les personnes admises à l’hôpital se trouvait Peterschmitt, qui a survécu de peu. Tout en recevant un soutien d’oxygène, il est resté en contact avec d’autres responsables de l’église. «Chaque jour, je recevais des SMS disant: Gérard est mort. Bernard est mort », se souvient-il.

En tout, environ 100 membres de l’église ont été hospitalisés et plus de 30 sont morts.

Une femme lève les mains en prière pendant le service

(Le Washington Post)

Dans une lettre ouverte, un groupe de dirigeants évangéliques s’est rallié derrière l’église, écrivant que la même chose «aurait pu se produire dans n’importe quelle église, n’importe quel rassemblement, n’importe quelle conférence».

Mais à travers la France, les accusations d’imprudence se sont multipliées, et même au sein de la communauté Open Door, certains semblaient avoir des regrets. «Toutes mes excuses pour avoir pris cette crise à la légère. Je voudrais demander pardon », a déclaré l’un de ses pasteurs, Thiebault Geyer, dans une émission en direct le 17 mars, semblant retenir ses larmes, accusant son« égoïsme ».

Un an plus tard, la communauté ecclésiale a adopté une conclusion différente, arguant qu’elle empêchait le pire de se produire. «Nous étions les victimes», dit Peterschmitt.

Quelques jours après le rassemblement, le fils de Peterschmitt – un médecin – avait senti que le nombre de personnes tombant malades était anormal. Environ une semaine après l’événement, il a alerté les autorités locales – déclenchant une rapide chaîne de réactions en France, ainsi que dans d’autres pays, dans laquelle certains participants étaient depuis revenus.

«Ils ont joué un rôle important dans l’information des autorités», explique Breton, le chercheur, ajoutant que l’Église ne doit pas «être mise en cause».

La conclusion de l’étude a renforcé le sentiment au sein de la communauté ecclésiale qu’il s’agissait d’un «bouc émissaire», selon Peterschmitt. «Ils nous ont traités comme si nous avions créé Covid», dit-il.

«Beaucoup de choses ont été dites qui nous ont fait mal», reconnaît Gagnieux, debout sur le parking de l’église. La zone est séparée du quartier par des clôtures en acier érigées avant la pandémie, en gardant à l’esprit le risque de crimes haineux.

Peterschmitt dit que les communautés religieuses – les siennes, mais aussi les méga-églises en Corée du Sud et aux États-Unis – ont été injustement désignées comme propagateurs du virus.

La discrimination religieuse liée à la pandémie a été une préoccupation pour les militants des droits. Dans certains pays, les régimes autoritaires ont utilisé le coronavirus comme prétexte pour mettre les communautés sous surveillance accrue. Dans d’autres, des rumeurs ciblant des minorités ont déclenché de violentes attaques.

Les chanteurs mettent des masques avant de quitter la scène

(Le Washington Post)

En France, le gouvernement a interdit les services religieux réguliers lors des deux fermetures nationales de l’année dernière. Lorsqu’il a levé le deuxième verrouillage fin novembre, le gouvernement a initialement imposé un nombre maximum de 30 participants. Mais les organisations religieuses ont contesté cette limite – soulevant des questions inconfortables sur la discrimination dans une nation qui se considère comme laïque. La plus haute juridiction du pays a estimé que la limite était disproportionnée par rapport au risque et a ordonné une révision.

Maintenant, la France est dans une période moins restrictive. Mais alors qu’un concert non religieux en salle avec 600 personnes pourrait encore faire descendre les organisateurs en prison, un concert lors d’un service religieux de même ampleur reste légal.

Le service de dimanche dernier à Open Door semblait être conforme à toutes les règles.

Bien qu’il n’y ait pas de limite supérieure sur le nombre de participants, le gouvernement impose un certain degré de distanciation sociale. Les chaises sont donc restées vides – et plus de 4000 personnes ont suivi la diffusion en direct sur Facebook et YouTube.

Les membres présents en personne ont reçu une bouteille de vin miniature par ménage, une alternative à la pratique prépandémique consistant à partager une coupe de vin de communion.

Les multiples chanteurs sur scène sont restés à plus de 10 pieds du public.

La question de savoir si ces règles sont suffisantes reste l’objet d’un débat.

Les églises françaises n’ont été liées à aucune épidémie de coronavirus depuis le printemps dernier, selon Breton.

Chaque fidèle ou ménage présent reçoit une pochette avec une portion individuelle de pain et de vin

(Le Washington Post)

Mais les préoccupations concernant les méga-églises et les petits lieux de culte en tant que points chauds de transmission sont basées sur un corpus croissant de recherches scientifiques, ce qui a suscité un nouvel examen minutieux d’événements tels que celui qui s’est tenu ici dimanche.

Plusieurs études indépendantes ont montré que le chant pose de sérieux risques dans les espaces intérieurs. Au moins 30 personnes d’une chorale de 41 membres en Espagne ont été testées positives pour le virus en septembre après une répétition au cours de laquelle une distanciation sociale a été observée et des masques ont été portés mais les fenêtres étaient fermées.

En France, s’ajoutent les variantes les plus contagieuses du virus – qui n’étaient pas un problème connu lorsque des lieux religieux tels que la porte ouverte de Mulhouse ont été autorisés à reprendre leurs services.

La France a connu une montée en flèche de la variante identifiée pour la première fois en Grande-Bretagne, estimée à 30 à 70% plus contagieuse et peut-être plus mortelle. L’est de la France a également été perturbé par la propagation du variant détecté pour la première fois en Afrique du Sud, qui a montré une moindre réactivité aux vaccins dans les recherches préliminaires.

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Dans l’ensemble, les cas de coronavirus en France augmentent et le pays signale désormais plus de nouveaux cas par habitant que les États-Unis.

Mais alors même que la France semble entrer dans une autre phase dangereuse de la pandémie, Peterschmitt dit que la leçon tirée de l’épidémie de l’année dernière ne devrait pas être d’interdire les cultes en salle.

«Aujourd’hui, des gens meurent parce qu’ils n’ont plus de communauté», dit-il. «Nous ne pouvons pas nous tenir la main, mais nous pouvons nous voir et avoir des liens.»

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