Sacrifice afro-américain dans les champs de la mort de France

SÉCHAULT, France – Le modeste monument de granit à l’entrée de Séchault, un village de l’est de la France, commémore le sacrifice du 369e Régiment d’infanterie des États-Unis, des Afro-Américains venus de Harlem pour combattre dans les derniers mois de la Première Guerre mondiale. Un seul mot entre parenthèses, «Coloré», fait allusion au nom officiel de l’unité de la Garde nationale de New York dont les soldats ont été tirés.

C’étaient les guerriers noirs des forces armées américaines séparées. Refusant une parade d’envoi à New York avant l’expédition en 1917, affectés à l’armée française parce que leurs propres compatriotes ont refusé de se battre à leurs côtés, ils ont donné leur vie en si grand nombre pendant 191 jours de combat continu qu’ils ont gagné pour leur bravoure le surnommé «Harlem Hellfighters».

Il semble que ce surnom ait été donné à l’unité par leur ennemi allemand, qui les a appelés «Höllenkämpfer». Mais il a fallu plus d’un siècle à l’armée américaine pour l’adopter comme désignation spéciale officielle du 369th Infantry Regiment, une distinction approuvée par l’armée en septembre dernier et annoncée cette année par la Garde nationale de New York à la veille du Mois de l’histoire des Noirs. .

Ce fut un long chemin depuis ce coin tranquille de la France vers une telle reconnaissance.

Derrière le monument, sous le pâle soleil d’hiver, un patchwork de champs fertiles s’étend à l’horizon. Certaines des terres les plus sanglantes d’Europe offrent désormais une scène de tranquillité ondulante. Le blé, les betteraves et le houblon poussent là où les vies américaines, françaises et allemandes s’éteignaient, trop jeunes.

Des routes étroites serpentent entre des villages oubliés de la région Champagne-Ardenne, les clochers de leurs églises vous font signe, leurs rues désertes vidées par l’exode constant du commerce et des jeunes vers les grandes villes.

Ici, dans des scènes de carnage inexprimable et maintenant à peine imaginable, alors que les soldats se déversaient «par-dessus» de leurs tranchées, les 2000 soldats du 369e ont subi certaines des pires pertes de tous les régiments américains, avec environ 144 morts et près de 1000 blessés en la seule offensive Meuse-Argonne de septembre-novembre 1918.

«Nous avons une petite cérémonie tous les 11 novembre, jour de l’Armistice, mais sinon, il y a très peu de visiteurs», a déclaré René Salez, le maire récemment élu du village d’environ 60 habitants, alors que nous nous tenions un après-midi récent près du monument à la 169e régiment. «Il n’y a pas beaucoup de panneaux de signalisation pour Séchault. Les seules cérémonies dans notre église sont les funérailles. Mais j’ai quelques idées pour une reprise une fois la pandémie terminée. »

Pour leur bravoure dans la capture de Séchault aux Allemands le 29 septembre 1918, et pour d’autres actions de combat, le régiment a reçu la plus haute distinction militaire de France, la Croix de Guerre, peu après la guerre. Il a également été remis à de nombreux soldats de l’unité pour leur bravoure. Dans ses mémoires de 1936, «De Harlem au Rhin», Arthur W. Little a décrit les victimes de son unité comme «hideuses et continues», avec «des centaines d’hommes innocents» conduits à leur mort.

L’honneur français est venu avant l’américain pour ces patriotes noirs de la 369e réclamant seulement l’égalité de traitement.

M. Salez, 66 ans, un homme à l’énergie engageante et au sourire prêt, rêve d’un sentier de randonneurs reliant le monument – dont une reproduction se dresse à Harlem – à un autre, oublié sur une colline à environ un kilomètre de distance.

Surmonté des restes en lambeaux d’un drapeau américain, ce deuxième mémorial est taché de lichen et endommagé par des coquilles de la Seconde Guerre mondiale. Il est inscrit sur ses quatre côtés avec les noms des morts du 371st Infantry Regiment, une autre unité afro-américaine qui a combattu ici en 1918.

«J’aurais dû le nettoyer», a déclaré M. Salez après que nous ayons marché péniblement sur un champ boueux pour nous rendre à l’autre monument. Nous avons regardé à travers la campagne, et il a indiqué le bois le long duquel il aimerait que son sentier imaginé continue jusqu’au site d’un ancien hôpital de campagne. «Ce sera plus facile une fois mon projet terminé.»

Les Hellfighters étaient principalement composés de New-Yorkais qui ont fait pression pour persuader le gouverneur Charles Whitman de former l’unité entièrement noire en 1916, un an avant l’entrée des États-Unis dans la Première Guerre mondiale.

Comme le rapporte Erick Trickey dans le Smithsonian Magazine, le gouverneur Whitman a nommé William Hayward, son ancien directeur de campagne et colonel de la Garde nationale du Nebraska, comme commandant de ces «porteurs, portiers ou exploitants d’ascenseurs, certains enseignants, veilleurs de nuit ou postiers», qui voulaient lutter pour la nation qui les a séparés.

Des insultes ont été lancées sur l’unité, qui était à l’origine le «15e régiment d’infanterie de couleur de New York», pendant l’entraînement au combat à Spartanburg, SC, un bastion du Jim Crow South.

Une nouvelle insulte a suivi en France. L’unité, après avoir effectué un travail subalterne à son arrivée en décembre 1917, se vit interdire l’intégration avec les autres troupes américaines et affectée à la 16e division de l’armée française, qui accepta les soldats sans hésitation.

Comme l’écrirait M. Hayward à propos du général John Pershing, le commandant des forces expéditionnaires américaines, dans une lettre citée par Smithsonian, «Notre grand général américain a simplement mis l’orphelin noir dans un panier, l’a placé à la porte des Français, a tiré la cloche, et il est parti.

La France a accueilli l’orphelin.

À l’heure où le modèle social universaliste de la France, qui refuse de quantifier ou de catégoriser les citoyens par race ou par religion, est souvent critiqué aux États-Unis comme un simple camouflage de la discrimination à l’égard des musulmans ou des personnes de couleur, l’histoire du 369e est un rappelons que les préjugés ne connaissent pas de frontières. Ce n’est pas pour rien que les écrivains et artistes noirs américains – dont Richard Wright, Josephine Baker et James Baldwin – ont trouvé en France une liberté qu’ils se sentaient refusée aux États-Unis.

Dans un article récent, «L’illusion d’une France en noir et blanc» dans Le Monde, Philippe Bernard écrit qu’il ne peut être «pas question de nier la discrimination raciale qui aggrave l’injustice sociale». Dans le même temps, a-t-il soutenu, «enfermer quiconque dans l’identité fixe de« colonisé »ou« noir »ou« opprimé »» tend à «approfondir les fractures plutôt que de les réduire».

Le 369e Régiment a brisé les barrières. Sa fanfare, formée sous le chef d’orchestre James Reese Europe, a apporté de nouveaux rythmes jazz en France. Sa chanson «On Patrol in No Man’s Land» parle de la terreur de la guerre des tranchées: «Vers le bas, étreindre le sol, près comme tu peux, ne te tiens pas debout, rampe et rampe, suis-moi, c’est tout.

Ayant été refusés un départ, les troupes survivantes ont défilé victorieusement sur la Cinquième Avenue et à Harlem à leur retour en 1919. Ils étaient de retour des héros. Mais la gloire a été de courte durée, tout comme la percée.

Pvt. Henry Johnson, qui avait fait preuve d’une bravoure extraordinaire au combat, disparut de la vue après avoir accusé des soldats blancs de racisme en mars 1919 et mourut sans ressources une décennie plus tard. Il a reçu une médaille d’honneur à titre posthume du président Barack Obama en 2015.

En parcourant les rues de Séchault, j’ai pensé à un vétérinaire noir du Vietnam, Jerome Wilson, que j’ai rencontré l’année dernière en Géorgie. Il m’a parlé d’être sur le point d’être déployé au Vietnam en 1968 et d’avoir dû passer par la porte arrière d’un Dairy Queen pour obtenir un hamburger, puis, en uniforme militaire, de devoir monter dans le bus qui le conduisait à Fort Benning par la porte arrière. .

«J’allais me battre pour mon pays, peut-être mourir, et je n’étais assez bon que pour les portes dérobées», a-t-il déclaré. C’était un demi-siècle après le sacrifice du 369e Régiment, qui est revenu pour retrouver la ségrégation intacte.

M. Salez m’a emmené au cimetière allemand de l’autre côté du village, où reposent les restes de 6 454 soldats allemands tués pendant la Première Guerre mondiale, dont plus de la moitié n’ont jamais été identifiés. Croix grises, en rangées, s’étiraient sous les chênes.

Parmi les croix se trouvaient une douzaine de dalles de pierre, ressemblant à une stèle. Je me suis approché et j’ai vu qu’ils étaient gravés de l’étoile de David et des noms de soldats juifs allemands – Siegfried Grunewald, Jakob Guggenheim, Julius Kahn – qui ont combattu et sont morts en tant que patriotes allemands quelques décennies avant que leur pays ne décide d’envoyer ses Juifs. aux chambres à gaz des camps de la mort.

Les leçons de Séchault en sacrifice patriotique et en injustice sont nombreuses et variées. Sur les chênes du cimetière, j’ai remarqué que des nichoirs étaient apposés: la mort et la vie en un seul endroit et, malgré tout, semblait-il, une lueur d’espoir.

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