Un avocat noir une star en France

Il était temps pour un héros de cow-boy noir dans la vénérable série de bandes dessinées franco-belge Lucky Luke.

Mais l’auteur, Julien Berjeaut, n’avait pas de modèle réel en tête.

« J’étais sur le point de créer un personnage de fiction quand Achde, le graphiste de cette bande dessinée, a découvert Bass Reeves », a déclaré Berjeaut dans un e-mail. « C’était presque trop parfait: sa capacité, son sens du droit et de la justice, et même sa vision nous paraissaient idéales! »

Né un esclave dans le comté de Crawford, Bass Reeves est devenu un maréchal américain adjoint à Fort Smith en 1875, faisant de lui l’un des premiers législateurs fédéraux noirs à l’ouest du fleuve Mississippi.

« Il pouvait tirer un pistolet ou un fusil avec précision avec sa main droite ou gauche », selon l’Encyclopédie de l’Arkansas. « Les colons ont dit que Reeves pouvait fouetter deux hommes à mains nues. »

Reeves est devenu une légende pour sa capacité à attraper des criminels dans des circonstances difficiles, selon l’entrée de l’encyclopédie. Il a escorté des fugitifs par douzaine dans la prison fédérale de Fort Smith.

« En tant que personnage de dessin animé, ayant une telle moustache de Groucho Marx, son grand chapeau et son long pardessus, c’était un cadeau, tout était déjà là », a déclaré Berjeaut, qui vit à Paris et porte le nom professionnel de Jul.

Le personnage de Lucky Luke est un cowboy blanc du vieil ouest américain. Il est « l’homme qui tire plus vite que sa propre ombre », selon le créateur de la série, qui s’appelait Morris.

Des millions d’enfants en Europe lisent les bandes dessinées Lucky Luke à un âge impressionnable. Dans les près de 80 livres publiés au cours des sept décennies d’histoire de Lucky Luke, il n’y avait eu qu’un seul personnage noir, dans une bande dessinée intitulée «Going Up the Mississippi».

Berjeaut a déclaré avoir repris la série Lucky Luke il y a sept ans et lu attentivement les près de 80 « albums » déjà publiés, faisant référence aux bandes dessinées. Les 30 premiers albums parus en France étaient des livres de poche, et le reste y était publié en couverture rigide.

Quelque chose l’a frappé.

Le héros du cow-boy, Lucky Luke, a eu des aventures avec des personnes d’autres cultures – irlandais, italiens, britanniques, russes, chinois, mexicains – mais les juifs et les noirs étaient largement sous-représentés, a déclaré Berjeaut.

« Je me suis vraiment demandé pourquoi ces deux identités fondamentales avaient été effacées et j’ai décidé de faire face à ces problèmes complexes », a-t-il déclaré. « Je savais que c’était quelque chose d’assez audacieux à l’époque, mais je sentais que le moment était venu de le faire. »

Berjeaut a publié pour la première fois « The Promised Land », une histoire dans laquelle Lucky Luke escorte une famille juive orthodoxe en Occident. Puis vint « A Cowboy in Paris », dans lequel Lucky Luke est chargé par le gouvernement américain d’escorter la Statue de la Liberté de Paris à New York.

Vient ensuite « A Cowboy in High Cotton », qui a été publié en français à la fin de l’année dernière et en anglais ce mois-ci. Reeves est le héros de ce livre. Il sauve Lucky Luke et d’autres qui sont sur le point d’être incendiés par le Ku Klux Klan en Louisiane.

« Cette histoire était spéciale en ce sens qu’elle traitait des séquelles de l’esclavage et de la tragédie de la condition des Noirs à l’époque, mais elle devait quand même rester une comédie, adaptée aussi bien aux enfants qu’aux adultes », a déclaré Berjeaut. « Ce défi m’a pris quatre ans de recherche et d’écriture. »

« Mon histoire a demandé à un personnage noir fort de monter avec notre célèbre héros », a-t-il déclaré. « Une histoire traditionnelle de Lucky Luke implique une situation, être sauvé par le cow-boy le plus rapide de l’Ouest. Cette fois, ça ne pouvait pas aller comme ça. Premièrement, je voulais être fidèle à l’histoire, et cela n’aurait pas été honnête une seule personne résout à elle seule la question du racisme et de la violence dans le Sud profond et je ne voulais pas que Lucky Luke incarne un «sauveur blanc». J’avais besoin de quelqu’un d’aussi puissant et plus conscient des codes et des comportements des plantations de Louisiane post-esclavagistes. « 

Entre Bass Reeves.

Sur la première page de « A Cowboy in High Cotton », Reeves a capturé le gang des Dalton et il s’arrête dans un saloon du Kansas pour laisser l’un d’eux utiliser le « privé ». Là, Reeves rencontre son ancien copain Lucky Luke.

Peu de temps après, Luke hérite d’une plantation de Louisiane et se dirige vers le sud pour partager la terre et la donner aux anciens esclaves, qui y travaillent toujours et ne sont pas payés.

Une chose en entraîne une autre, et Luke est finalement capturé par le Klan. Juste avant de l’incendier, Reeves arrive et tire à travers les cordes qui lient Luke à un poteau. Alors que les héros en infériorité numérique tentent de combattre un grand nombre d’hommes du Klan, un ouragan passe à travers, « et une fois passé, la terre est à peine reconnaissable … toutes les références brouillées. »

Dans la prochaine image de dessin animé, un couple noir voit un panier flotter dans une rivière. À l’intérieur se trouvent deux bébés, un noir et un blanc.

«C’est bien notre Moïse», dit l’homme noir. « Mais qui est l’autre? »

Luke est à la recherche de Bass.

«La dernière fois que je l’ai vu, il volait au-dessus de l’église à cheval sur un alligator», raconte le cheval de Luke, Jolly Jumper.

Bass émerge du marais avec un alligator mort sur son épaule.

«Cela fera une belle bourse pour ma femme», dit-il. « Elle déteste quand je pars pour affaires, alors je lui rapporte toujours un cadeau. »

Certains des anciens esclaves décident de se diriger vers l’Ouest. D’autres restent sur l’ancienne plantation, avec des projets de reconstruction de l’école.

Alors qu’ils s’en vont, Bass dit: « J’ai un rêve Luke. Je rêve qu’un jour les Noirs seront traités comme les égaux des autres Américains, un rêve qu’ils vivront enfin plus libres que leur propre ombre. »

« A Cowboy in High Cotton » a rencontré quelques critiques, à un moment où la France est aux prises avec des problèmes de race, de brutalité policière et de colonialisme.

Le magazine de droite L’Incorrect écrit en français: «C’était l’événement de décembre 2020, un nouvel album de Lucky Luke pour un Noël certifié politiquement correct, avec l’aimable autorisation du scénariste Jul et du dessinateur Achde, qui venait de prostituer le cow-boy solitaire à la obsessions du temps.… L’argument sous-jacent à cet album est typique du néo-progressisme américain. « 

Berjeaut a déclaré que le contrecoup était prévisible.

« Tout comme aux Etats-Unis, mais avec le retard européen habituel, la France a commencé à affronter son histoire coloniale et la difficile question du racisme », a-t-il déclaré. «Les historiens et les militants ont beaucoup secoué la société ces dernières années, et il y a une réaction brutale dans certaines parties marginales de la société conservatrice. En ce qui concerne les personnages sacrés et patrimoniaux comme Lucky Luke, certains sont offensés par leur sentiment de suprématie. . Mais c’est une partie mineure de la réaction, puisque l’album a été largement salué par les médias et a été un succès commercial sans précédent. « 

Berjeaut a déclaré que plus de 300 millions d’exemplaires des livres de Lucky Luke ont été vendus depuis sa création. Selon lui, « A Cowboy in High Cotton » approche les 500 000 ventes en France après seulement trois mois.

« Quatre générations ont lu Lucky Luke en continu depuis 1946 et c’est toujours le best-seller en France », a-t-il déclaré. « Quatre-vingt-dix-huit pour cent des gens connaissent ce personnage. Toute l’Europe le lit. En Allemagne, nous vendons presque aussi bien qu’en France. Mais même hors d’Europe, c’est tout un succès. »

Philippe Reichert, 66 ans, qui a grandi à Alger francophone et vit à Tahiti, a déclaré que Lucky Luke lui avait insufflé une fascination pour les États-Unis. Il a effectué plus de 10 voyages aux États-Unis entre 2006 et 2017.

«J’ai toujours été fan de bandes dessinées», a déclaré Reichert, un enseignant à la retraite. « J’ai appris à lire avec eux. Mes favoris étaient Tintin, Spirou et Lucky Luke. Plus tard, j’ai découvert Mad Magazine. … Nous n’avions pas accès aux bandes dessinées américaines quand j’étais enfant, donc c’était une découverte importante pour moi. Ces lectures (et les films … et la musique) étaient certainement une raison de mon attirance pour les États-Unis. « 

Reichert a déclaré qu’il était fan de Lucky Luke en particulier lorsque René Goscinny l’écrivait, mais Goscinny est mort en 1977.

« Il aimait les États-Unis et en particulier l’histoire du Far West », a déclaré Reichert. « Il a été inspiré par des personnages comme Calamity Jane et Billy the Kid. »

Reichert a déclaré que Lucky Luke avait perdu un peu de lustre après le décès de Goscinny, mais Berjeaut redynamise la série.

« Jul est très talentueux », a déclaré Reichert. « Je connais son travail. J’aime ce qu’il fait. »

Une grande partie de l’Amérique découvre maintenant Bass Reeves. Il a été présenté dans des livres, des films et dans trois bandes dessinées publiées par Allegiance Arts & Entertainment of Little Rock.

David Kennedy, conservateur du US Marshals Museum de Fort Smith, a déclaré que la fascination de Bass Reeves semble avoir commencé avec le livre d’Art Burton en 2008, « Black Gun, Silver Star: The Life and Legend of Frontier Marshal Bass Reeves. »

Kennedy a déclaré qu’il recevait des appels ces derniers temps de personnes de tout le pays qui pensaient que Reeves pourrait être leur ancêtre.

« Il est très très difficile de se rattacher à Bass Reeves », a déclaré Kennedy. « Nous ne savons pas s’il y a un descendant direct. »

Kennedy a déclaré que le musée, qui n’a pas encore ouvert, possède trois fusils, quatre pistolets et une montre de poche qui auraient appartenu à Reeves.

Tout en collectant encore des fonds, une grande ouverture du musée est provisoirement prévue pour 2022.

Kennedy a récemment donné une conférence en direct sur Facebook intitulée «Les députés noirs ne sont pas nommés Bass Reeves».

Il a dit qu’il y en avait 20 ou 30 «que nous connaissons».

« Le seul endroit où ces hommes auraient pu connaître un tel succès dans le pays dans les années 1870, 80 et 90, était Fort Smith, territoire indien et territoire de l’Oklahoma », a déclaré Kennedy lors de son discours sur Facebook.

Pendant ce temps, de nombreux Blancs auraient considéré comme un affront d’être arrêtés par un député noir.

« Honnêtement, il y avait une espérance de vie courte pour beaucoup de députés. »

Kennedy a déclaré que le premier maréchal noir américain était Frederick Douglass, un esclave évadé qui est devenu un activiste, un auteur et un orateur de premier plan.

La dernière page de « A Cowboy in High Cotton » est un hommage à Bass Reeves.

«C’était le secret le mieux gardé du Far West, et pendant longtemps personne n’a écouté ceux qui savaient: 25 pour cent des cow-boys étaient noirs (et un grand nombre de leurs collègues étaient latinos!)», Lit-on. «Les westerns hollywoodiens ont toujours caché cette histoire en construisant la légende du cow-boy blond aux yeux bleus, mais c’était une profession difficile et mal considérée qui payait en moyenne un dollar par jour.

«Parmi ces noms oubliés, Bass Reeves occupe une place unique et importante: premier maréchal américain adjoint noir à l’ouest du Mississippi, né dans une famille d’esclaves, il a arrêté plus de 3 000 hors-la-loi au cours de sa carrière héroïque. Un crack shot et incorruptible défenseur de la loi, il incarne les aspects les plus légendaires du vieil ouest. « 

Le dessinateur Julien Berjeaut a déclaré que le défi d’intégrer les séquelles de l’esclavage et l’épreuve que traversaient les Noirs a nécessité quatre ans de recherche et d’écriture. L’histoire «devait rester une comédie, adaptée aussi bien aux enfants qu’aux adultes», a-t-il déclaré. (Le New York Times / Andrea Mantovan)

La couverture de « A Cowboy in High Cotton » de la série de bandes dessinées Lucky Luke présente le légendaire avocat Bass Reeves aidant Lucky Luke à repousser les klansmen du sud de la Louisiane. (Le New York Times / Andrea Mantovan)

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